Waarom de uitbraak van apenpokken vooral mannen treft die seks hebben met mannen | Wetenschap

Sinds apenpokken dit voorjaar wereldwijd duizenden mensen ziek begon te maken, doemden er twee grote vragen op: waarom veroorzaakt een virus dat zich nooit verder dan een paar gevallen buiten Afrika heeft weten te verspreiden, plotseling zo’n grote, wereldwijde uitbraak? En waarom zijn de overgrote meerderheid van de getroffen mannen die seks hebben met mannen (MSM)?

Een lange geschiedenis van werk aan seksueel overdraagbare infecties en vroege studies van de huidige uitbraak suggereren dat de antwoorden met elkaar in verband kunnen worden gebracht: het virus heeft mogelijk zijn weg gevonden naar sterk onderling verbonden seksuele netwerken binnen de MSM-gemeenschap, waar het zich kan verspreiden op manieren die het niet in de algemene bevolking.

Een epidemiologische modelstudie die vorige week als preprint werd gepubliceerd door onderzoekers van de London School of Hygiene & Tropical Medicine (LSHTM) ondersteunt dat idee. Het suggereert dat de uitbraak snel zal blijven groeien als de verspreiding niet wordt ingeperkt. Het heeft ook implicaties voor het beschermen van degenen die het meeste risico lopen en het beperken van de verspreiding, terwijl het suggereert dat het risico voor de bredere bevolking laag blijft.

Maar er zijn nog veel onzekerheden en de communicatie is beladen vanwege het risico op stigmatisering van MSM – en omdat openhartig communiceren over seksueel gedrag moeilijk is. “Ik denk dat we meer over seks moeten praten”, zegt epidemioloog en voormalig hiv-activist Gregg Gonsalves van Yale School of Public Health. “Iedereen is heel duidelijk geweest over stigma en zegt het steeds weer. Het punt is dat je het besmettingsgevaar in onze gemeenschap nog steeds moet aanpakken.”

Sinds begin mei zijn er meer dan 2000 gevallen van apenpokken gemeld in meer dan 30 landen waar het virus normaal niet voorkomt. (Uitbraken komen vaker voor in ten minste een dozijn landen in West- en Centraal-Afrika, waar het virus dierlijke reservoirs heeft. Dit jaar zijn daar meer dan 60 gevallen en één dode bevestigd.)

De overgrote meerderheid van de gevallen in de huidige uitbraak was in MSM. Zo vroegen onderzoekers van de UK Health Security Agency (UKHSA) patiënten vragenlijsten in te vullen. Van de 152 die dat deden, zeiden 151 dat ze MSM waren, schreef het team in een technische briefing die op 10 juni werd gepubliceerd; de overige patiënt weigerde te antwoorden. Andere landen hebben vergelijkbare patronen gezien.

Dat kan natuurlijk een vertekend beeld zijn. “MSM hebben een betere relatie met artsen dan heteroseksuele mannen”, zegt Lilith Whittles, een modelleraar van infectieziekten aan het Imperial College London, wat zou kunnen betekenen dat ze meer kans hebben om symptomen van apenpokken te melden en zich op het virus te laten testen. “Ik weet niet of we per se genoeg in heteroseksuele sociale netwerken zoeken om tot de conclusie te komen dat dit geen breder probleem is”, zegt Boghuma Titanji, een viroloog aan Emory University die in een seksuele gezondheidskliniek werkt.

Maar de meeste onderzoekers zeggen dat het onwaarschijnlijk is dat een dergelijke “verkenningsbias” het opvallende patroon verklaart. Hoewel sommige apenpokkenpatiënten milde infecties hebben die over het hoofd kunnen worden gezien of een verkeerde diagnose kunnen stellen, hebben anderen zeer karakteristieke huiduitslag en pijnlijke pijnen die ziekenhuisopname voor pijnbehandeling vereisen. Als veel mensen buiten de MSM-gemeenschap apenpokken hadden gehad, zouden er inmiddels meer in de statistieken zijn opgedoken.

Ashleigh Tuite, een epidemioloog voor infectieziekten aan de Universiteit van Toronto, zegt dat ze “de aarzeling” begrijpt om zich op MSM te concentreren, gezien het risico op stigma dat discriminatie zou kunnen verergeren en ervoor kan zorgen dat degenen die getroffen zijn, het zoeken naar zorg uitstellen. “Maar op basis van de gegevens die we hebben en op basis van de contacttracering die is gedaan, is het heel duidelijk dat dit op dit moment een MSM-gerichte uitbraak is”, zegt ze. “Iedereen kan apenpokken krijgen, maar we zien vooral ziekteactiviteit bij” MSM, bevestigt Demetre Daskalakis, een hiv-preventiespecialist bij de Amerikaanse Centers for Disease Control and Prevention.

Seksuele ontmoetingen spelen duidelijk een rol bij de overdracht. Van de 152 mensen in de UKHSA-dataset werden 82 uitgenodigd voor aanvullende interviews gericht op hun seksuele gezondheid. Van de 45 die deelnamen, meldde 44% meer dan 10 seksuele partners in de afgelopen 3 maanden en 44% meldde groepsseks tijdens de incubatieperiode. Hoe het virus precies wordt doorgegeven, is minder duidelijk. Onderzoekers hebben viraal DNA en zelfs infectieus virus gevonden in het sperma van sommige patiënten, maar ze weten niet zeker of dit belangrijk is voor overdracht; huid-op-huidcontact kan voldoende zijn. (Andere seksueel overdraagbare infecties, waaronder herpes en schurft, verspreiden zich ook voornamelijk op deze manier.)

Graeme Lamb beheert een badhuis voor mannen die seks hebben met mannen in Toronto, waar onlangs een apenpokkenvaccinatiekliniek was voor mensen met een hoog risico op infectie.STEVE RUSSELL/TORONTO STER VIA GETTY IMAGES

Voor degenen die bestuderen hoe ziekteverwekkers zich via sociale en seksuele netwerken verspreiden, is het patroon geen grote verrassing. In de jaren zeventig en tachtig kwamen onderzoekers die de verspreiding van seksueel overdraagbare aandoeningen zoals gonorroe probeerden te begrijpen, met stomheid geslagen, zegt LSHTM-epidemioloog Adam Kucharski: Uit enquêtegegevens bleek dat het gemiddelde aantal seksuele partners van mensen te laag was om de overdracht te ondersteunen. Maar gemiddelden verhulden dat hoewel veel mensen weinig seksuele partners hebben, sommigen grote aantallen hebben. Dit helpt de overdracht te stimuleren, omdat ze, als ze geïnfecteerd zijn, ook meer kans hebben om anderen te infecteren.

Seksuele netwerken tussen MSM verschillen niet van die van andere groepen, benadrukt Whittles, maar een kerngroep van mensen is veel hechter met elkaar verbonden dan mensen buiten de MSM-gemeenschap. Ze wisselen vaker van partner en hebben vaker meerdere partners tegelijk. “Deze dingen komen voor in alle seksuele netwerken, het is maar een kwestie van de mate”, zegt Whittles. En in een dicht verbonden netwerk loopt het virus minder snel op een dood spoor.

“Het is heel goed mogelijk dat deze epidemie woedt onder een subgroep van mensen, alleen maar omdat die subgroep anders met elkaar verbonden is in een netwerk dan alle anderen”, zegt Keletso Makofane, een epidemioloog van sociale netwerken bij het FXB Center for Health and Human Rights aan de Harvard University. Samen met collega’s hoopt Makofane in augustus een onderzoek te starten in New York City om de verspreiding van de ziekte beter te begrijpen. “Het idee is om een ​​idee te krijgen van hoeveel mensen symptomen melden die consistent zijn met apenpokken en hoe ze verband houden”, zegt hij.

De LSHTM-studie, die op 13 juni op medRxiv werd geplaatst, maakte gebruik van Britse gegevens over seksuele partnerschapspatronen om de verspreiding van apenpokken onder MSM en buiten die groep te modelleren. Omdat nog niet duidelijk is hoe besmettelijk het virus is, hebben de onderzoekers scenario’s gemodelleerd op basis van verschillende risiconiveaus. Zonder effectieve interventiemaatregelen of gedragsveranderingen is een grote en aanhoudende uitbraak met meer dan 10.000 gevallen onder MSM wereldwijd “zeer waarschijnlijk”, schrijven ze. “Daarentegen is aanhoudende overdracht in de niet-MSM-populatie in alle beschouwde scenario’s onwaarschijnlijk.”

Omdat het model is gebaseerd op Britse gegevens, zijn de bevindingen mogelijk niet elders van toepassing, zegt eerste auteur Akira Endo. En andere factoren hebben de uitbraak mogelijk verergerd. Monkeypox is mogelijk zo gemuteerd dat het gemakkelijker kan worden overgedragen, en het aandeel van de bevolking dat het pokkenvaccin heeft gehad – dat ook enige bescherming biedt tegen monkeypox – neemt af omdat de vaccinatie tegen pokken wereldwijd werd stopgezet vanaf de jaren zeventig. Maar de modellering laat zien dat “we niet per se nodig hebben” [those factors] om de waargenomen patronen te verklaren”, zegt Endo.

Dergelijke conclusies plaatsen epidemiologen in een delicate positie, en sommigen weigerden te praten Wetenschap uit angst om MSM te stigmatiseren. Endo zegt dat hij dat begrijpt en is het ermee eens dat de bevindingen gemakkelijk verkeerd kunnen worden begrepen. “Ondertussen begrijp ik ook dat er een risico in de andere richting bestaat: dat de informatie niet de mensen bereikt die ze het hardst nodig hebben voordat het te laat is”, zegt hij.

Whittles is het daarmee eens en noemt de bevindingen ‘praktische informatie, in termen van waar het zich verspreidt. Het is moreel neutraal”, zegt ze. “Kennis van wat er gebeurt, is macht, ook al is die kennis onvolmaakt en zal veranderen”, voegt Daskalakis toe.

Het virus kan nog steeds andere netwerken met vergelijkbare kenmerken vinden. Daskalakis herinnert aan een Amerikaanse uitbraak van methicilline-resistent Staphylococcus aureus in de jaren 2000 die begon in de MSM-gemeenschap, maar zich later verspreidde in sportscholen, onder atleten en in gevangenissen. Monkeypox zou zich ook kunnen verspreiden onder sekswerkers en hun klanten, zegt Tuite.

Hoe snel het virus zich de komende maanden zal verspreiden, hangt af van de bestrijdingsinspanningen. Nationale gezondheidsautoriteiten in Europa, Canada en de Verenigde Staten hebben richtlijnen uitgebracht over het verminderen van het risico op infectie, en dating-apps hebben gebruikers gewaarschuwd voor het risico van apenpokken en de symptomen ervan, die contactpatronen kunnen veranderen. Het vergroten van het bewustzijn onder gezondheidswerkers kan ook een impact hebben, zegt Whittles: Snellere diagnoses betekenen dat patiënten eerder in hun infectie zullen isoleren, waardoor verdere overdracht wordt verminderd. “Er zijn dus een aantal verschillende manieren waarop gedrag kan veranderen, ook al zijn het niet mensen die minder seks hebben”, zegt ze. En het model hield geen rekening met geïnfecteerde personen die immuniteit ontwikkelden. Dat betekent dat “we mogelijk eerder een vertraging van de uitbraak zien dan we ons zouden kunnen voorstellen”, zegt Endo.

Veel landen bereiden zich ook voor op het starten van vaccinatiecampagnes. Het vaccineren van mensen met veel seksuele partners is misschien wel de meest efficiënte aanpak; in de Canadese provincie Quebec wordt het vaccin al aangeboden aan MSM die in de afgelopen 14 dagen twee of meer seksuele partners hadden. Het is belangrijk om die gemeenschap te waarschuwen en het op de juiste manier te doen, zegt Gonsalves. “We zouden moeten zeggen: het gaat er niet om wie je bent. Het gaat erom wat je doet. En we gaan het niet stigmatiseren. Maar weet dat je een groter risico loopt als je aan dit profiel voldoet.”

Leave a Comment