Waar is de volgende generatie COVID-19-shots?

Meer dan een jaar nadat de VS hun eerste vaccins hadden goedgekeurd, blijven de gevallen van COVID zich opstapelen, waardoor veel gevaccineerde mensen zich afvragen: “Heb ik een vaccin-upgrade nodig?” Mensen die volledig zijn gevaccineerd en een boost hebben gekregen, testen in grote aantallen positief, vooral sinds de door ommicron veroorzaakte golf in december zijn meedogenloze brand in de Verenigde Staten begon. Vaccins die er ooit toe leidden dat experts COVID-19 tot een “pandemie van niet-gevaccineerden” verklaarden, beschermen niet zo goed tegen ziekte, ook al bleven ze beschermen tegen de meest ernstige ziekte. Doorbraakinfecties komen zo vaak voor dat de bijna wonderbaarlijke bescherming die het vaccin een jaar geleden beloofde, heel ver weg lijkt.

Een deel van het probleem is dat het virus waarop de vaccins zich richten – de eerste versie van het coronavirus dat zich begin 2020 begon te verspreiden – niet meer bestaat. Nu wenden regelgevers, onderzoekers en vaccinbedrijven zich tot de volgende fase van het vaccinontwikkelingsproces: een manier vinden om te beschermen tegen het virus dat zich nu verspreidt en een manier vinden om mensen te beschermen tegen toekomstige varianten van het virus.

Op 28 juni komt een FDA-commissie bijeen om te bespreken of en hoe toekomstige boosterdoses van vaccins specifiek gericht kunnen zijn op opkomende varianten van het virus. Net als de seizoensgriepprik, kunnen de volgende vaccins op een gegeven moment beschermen tegen welke versie van het virus dan ook in een bepaald jaar circuleert. Tegelijkertijd onderzoeken andere wetenschappers manieren om de bescherming tegen een eventuele booster-injectie langer te laten duren. Op langere termijn kunnen COVID-19-vaccins heel anders zijn dan de huidige injecties, met behulp van andere technologie en bescherming tegen virussen die nog niet eens bestaan. Sommige zijn misschien geen injecties, maar neussprays, die zelfs milde infecties kunnen voorkomen.

“Het voorkomen van ernstige ziekten was het oorspronkelijke doel, en dat begrijp ik. Aan het begin van de pandemie was dat logisch”, zegt Akiko Iwasaki, hoogleraar immunobiologie aan de Yale University School of Medicine. “Maar nu begrijpen we het virus beter en het feit dat de varianten er zijn – ik denk dat we ons denken moeten veranderen.”

Het volgende virus

De eerste stap voor de toekomst van COVID-19-vaccins is een inhaalslag maken op het recente verleden. Na meer dan twee jaar is de versie van het virus die voor het eerst werd ontdekt in Wuhan, China, vervangen door zijn meer besmettelijke en immuunontwijkende varianten. Verschillende vaccinfabrikanten zijn al begonnen met het testen van vaccins die zijn afgestemd op de ommicron-variant. Een vroege analyse van Moderna’s omicron-specifieke injectie toonde aan dat het meer antilichamen tegen het omicron-virus genereerde dan het oorspronkelijke vaccin, maakte het bedrijf eerder deze maand bekend. Het vaccin is bivalent – het is gemaakt om te beschermen tegen zowel het “oorspronkelijke smaak” coronavirus als ommicron.

Moderna zegt dat zijn booster “in sommige markten tegen het einde van de zomer beschikbaar zal zijn”, schreef Elise Meyer, senior directeur communicatie bij Moderna, in een e-mail aan De rand.

Pfizer en BioNTech voeren ook een klinische proef uit om hun injecties tegen omicron bij te werken, waarbij ze standaard boosterschoten van het originele vaccin onderzoeken, een versie die alleen gericht is op omicron, en een bivalente injectie zoals die van Moderna. Tijdens een persconferentie in april zei Albert Bourla, CEO van Pfizer, dat er in de herfst een ommicron-shot beschikbaar zou kunnen zijn.

Novavax, wiens vaccin binnenkort in de VS kan worden goedgekeurd, werkt aan een eigen ommicron-booster. De klinische proef die zowel op ommicron gerichte injectie als een bivalent vaccin testte, begon op 31 mei. Het vaccin, dat sinds januari door de FDA wordt beoordeeld, lijkt minder ernstige bijwerkingen te hebben dan de andere vaccins, waardoor het potentieel ideaal is om te gebruiken als een niet-verstorende booster.

Maar het is nog steeds onduidelijk of de omicron-injecties veel beter zullen werken dan het oorspronkelijke vaccin tegen omicron en andere varianten. In een onderzoek bij muizen werkte het oorspronkelijke vaccin “eigenlijk redelijk goed, althans op de korte termijn”, zegt Larissa Thackray, universitair hoofddocent infectieziekten aan de Washington University School of Medicine in St. Louis.

Als ommicron-specifieke vaccins geen groot voordeel hebben ten opzichte van de bestaande vaccins, kunnen ze moeilijk te verkopen zijn om door de FDA te worden goedgekeurd. Maar ondanks de onzekerheid zei Thackray dat ze denkt dat een ommicron-booster te laat is. Een vaccin dat zich richt op een huidige of op zijn minst recente variant is logischer dan een vaccin dat zich richt op een heel ander virus – de oorspronkelijke stam van SARS-CoV-2, die niet meer bestaat.

Op een gegeven moment circuleert omicron misschien ook niet meer. Het is al geëvolueerd naar verschillende sublijnen en het virus zal zich alleen maar blijven ontwikkelen. Een manier vinden om de opnamen continu bij te werken, is een manier om er bovenop te blijven. Maar andere onderzoekers werken aan “universele” vaccins – die theoretisch zouden kunnen beschermen tegen elke nieuwe vorm van het virus.

Vaccins zoals deze profiteren van het vermogen van het immuunsysteem om te reageren op de delen van virussen die hetzelfde blijven terwijl ze evolueren, zei David Martinez, een immunoloog aan de Universiteit van North Carolina in Chapel Hill en een auteur van een studie uit 2021 die een voorgesteld universeel coronavirusvaccin.

Martinez en andere onderzoekers maakten hun vaccin door genetisch materiaal van een handvol verschillende coronavirussen te combineren. Hun doel was om een ​​schot te maken dat een immuunrespons zou kunnen genereren tegen huidige en toekomstige varianten, evenals tegen andere coronavirussen die een nieuwe pandemie zouden kunnen veroorzaken. Het is nog voorlopig – dat specifieke universele vaccin is alleen op dieren getest – maar het is een eerste stap in de richting van brede bescherming.

Dit soort vaccin kan nog steeds werken, zelfs als het virus aanzienlijk verandert, zei Martinez. Maar het zal lang duren voordat we weten of dit waar is – het is waarschijnlijk dat dit soort vaccin jaren zal duren voordat wetenschappers zich ontwikkelen, testen en goedgekeurd worden, zei hij.

Schotloze opnamen

Universele vaccins zijn niet de enige next-gen producten in ontwikkeling. Onderzoekers werken ook aan vaccins die helemaal geen injecties zijn – het zijn neussprays.

Intranasale vaccins kunnen beschermen tegen het virus precies daar waar het het lichaam binnenkomt, zei Iwasaki, de immunobioloog aan de Yale University School of Medicine.

“Het is logisch om immuunafweer op deze mucosale plaatsen tot stand te brengen”, zei ze, verwijzend naar de binnenkant van de neus. “Het kan de infectie van deze weefsels helemaal voorkomen.” Zonder infectie zouden mensen het virus niet overdragen en zouden ze worden beschermd tegen langdurige COVID.

Er is nu één intranasaal vaccin gegeven – FluMist – maar het gebruikt een zwakke versie van het levende griepvirus, dat niet veilig is voor immuungecompromitteerde mensen. Iwasaki en haar collega’s werken aan een strategie om dat probleem te omzeilen: een neusspray met een versie van het spike-eiwit van het COVID-19-virus gebruiken als booster na een eerste mRNA-injectie. Omdat het als booster wordt gebruikt, hoeft de spray geen levend virus te bevatten om een ​​voldoende sterke immuunrespons te veroorzaken – immuniteit vanaf het eerste schot is voldoende om een ​​sterke reactie op het eiwit in de spray te veroorzaken.

Tot nu toe is de techniek experimenteel en alleen getest bij muizen. Maar Iwasaki was mede-oprichter van een bedrijf, Xanadu Bio, om deze vaccins te maken, hoewel ze zegt dat ze nog steeds geld inzamelen om klinische proeven te starten en te werken aan het testen van het vaccin bij niet-menselijke primaten. En Xanadu is lang niet de enige die naar neussprayvaccins kijkt. Er zijn al meer dan een dozijn klinische proeven met intranasale vaccins aan de gang in de VS en wereldwijd.

Er zijn nog veel uitdagingen voordat de volgende reeks COVID-19-vaccins beschikbaar is voor het publiek. Er is nog steeds veel dat experts niet weten over de huidige vaccins – zoals waarom ze hun werkzaamheid in de loop van de tijd verliezen, ongeacht nieuwe varianten, zegt Deepta Bhattacharya, een professor in immunobiologie aan het University of Arizona College of Medicine. Hij zegt dat het moeilijk kan zijn om precies te weten wat het is met een vaccin dat ervoor zorgt dat het lange tijd goed werkt.

“Als je het ene vaccin met het andere vergelijkt, zijn er veel dingen die anders zijn,” zei hij. “En dus proberen te achterhalen welke van die verschillen echt belangrijk zijn, is bijna net zo veel giswerk als wetenschap.”

Er zijn ook praktische beperkingen. De FDA-vergadering volgende week om vaccinatie tegen COVID-19-varianten te bespreken, zou een grote impact kunnen hebben op de richting die toekomstige vaccinontwikkeling zal uitgaan. Financiering, zowel voor nieuw onderzoek als voor het gratis ter beschikking stellen van opnamen aan mensen, zal waarschijnlijk ook een probleem zijn. Tenzij het Congres overeenstemming kan bereiken over meer financiering voor pandemie, kunnen gratis toekomstige vaccins beperkt blijven tot alleen de meest kwetsbare mensen.

Ondanks alles is Bhattacharya optimistisch over de toekomst van COVID-19-vaccins. Onderzoek lijkt aan te tonen dat het combineren en verfijnen van de volgende generatie vaccintechnieken, zoals intranasale, vaccingerichte en universele vaccins, groot succes zou kunnen hebben, zei hij.

“Ik denk dat de wetenschap er zeker is om de komende jaren betere vaccins te hebben”, zei hij.

Leave a Comment