Slotverklaringen beginnen in proces tegen Sunny Balwani

Maandenlang hebben de advocaten van Ramesh Balwani geprobeerd hem te onderscheiden van Elizabeth Holmes, zijn voormalige vriendin en zakenpartner bij het mislukte bloedtestbedrijf Theranos.

Mevr. Holmes werd in januari schuldig bevonden aan oplichting van de investeerders van de start-up. De heer Balwani streeft naar een andere uitkomst in zijn eigen fraudezaak.

Maar op dinsdag, in de slotpleidooien voor de jury van de heer Balwani, koppelden de aanklagers hem rechtstreeks aan mevrouw Holmes en de jarenlange fraude in Theranos. Jeffrey Schenk, een assistent-advocaat van de VS en een hoofdaanklager in de zaak, toonde een sms-bericht dat de heer Balwani mevr. Holmes in 2015 had gestuurd en dat in het proces als bewijsmateriaal was gebruikt.

“Ik ben verantwoordelijk voor alles bij Theranos”, schreef de heer Balwani. “Het zijn ook allemaal mijn beslissingen geweest.”

De tekst was een schuldbekentenis, zei meneer Schenk, eraan toevoegend: “Hij erkent zijn rol in de fraude.”

De presentatie besloeg meer dan drie maanden getuigenis in het proces van dhr. Balwani, dat grotendeels een afspiegeling was van de afgelopen herfst van mevr. Holmes. Zij en de heer Balwani, 57, werden in 2018 beschuldigd van het overdrijven van de capaciteiten van de bloedtestmachines en bedrijfsprestaties van Theranos, terwijl de producten in feite niet werkten en het bedrijf het moeilijk had. Het paar pleitte onschuldig. Mevr. Holmes werd veroordeeld voor vier van de elf aanklachten.

Het proces voor de heer Balwani, die bekend staat als Sunny, miste de fanfare van de zaak van mevrouw Holmes. Het dient niettemin als een coda voor een afnemend tijdperk van start-upgroei die vaak afhankelijk was van hype en hyperbool. Mevr. Holmes en dhr. Balwani behoren tot de weinige technische managers die ooit zijn vervolgd op beschuldiging van fraude.

Net zoals mevrouw Holmes probeerde anderen de schuld te geven van het bedrog in Theranos, heeft meneer Balwani met de vinger naar haar gewezen. Tijdens het proces beweerden zijn advocaten dat veel van de bloedtesten van Theranos hadden gewerkt. Ze zeiden dat mevrouw Holmes, niet meneer Balwani, de controle had over Theranos. En dinsdag schilderden ze Mr. Balwani af als een echte gelovige in de visie en technologie van Theranos.

De heer Balwani “legde zijn hart en ziel in Theranos”, zei Jeffrey Coopersmith, die hem vertegenwoordigt. “Hij werkte onvermoeibaar, jaar na jaar, om het bedrijf tot een succes te maken.”

Mevr. Holmes, nu 38, ontmoette meneer Balwani toen ze 18 was. Ze begonnen jaren later te daten, nadat mevrouw Holmes Theranos had opgericht. De heer Balwani trad in 2009 in dienst bij Theranos, werd Chief Operating Officer en investeerde uiteindelijk $ 4,6 miljoen in het bedrijf en nam de leiding over het laboratorium. Het paar hield hun relatie geheim en woonde samen in een groot huis dat ze samen bezaten in Atherton, Californië.

In 2016, nadat Theranos onder vuur kwam te liggen omdat hij loog over zijn bloedtestcapaciteiten, verliet de heer Balwani het bedrijf en ging hij uit elkaar met mevrouw Holmes. Het paar werd samen beschuldigd van fraude, maar mevr. Holmes voerde in de dossiers aan om de zaken te scheiden en beschuldigde de heer Balwani van emotioneel en seksueel misbruik. Haar proces omvatte dramatische getuigenissen over de beschuldigingen. Die proefpersoon was uitgesloten van het proces van Mr. Balwani.

Om de heer Balwani te veroordelen, moeten aanklagers de juryleden ervan overtuigen dat hij opzettelijk tegen investeerders en patiënten heeft gelogen over de bloedtesten en zakelijke transacties van Theranos.

Aanklagers probeerden de heer Balwani de schuld te geven van de financiële projecties die Theranos aan investeerders liet zien en de toestand van zijn laboratoria. Nieuwe getuigen waren onder meer investeerders en leidinggevenden die rechtstreeks zaken deden met de heer Balwani, in plaats van met mevrouw Holmes.

Een projectie, die in oktober 2014 aan investeerders werd gepresenteerd, toonde aan dat Theranos dat jaar 140 miljoen dollar zou binnenhalen. In werkelijkheid was de omzet $ 150.000. Het volgende jaar voorspelde de heer Balwani bijna $ 1 miljard aan inkomsten in pitches voor investeerders. De interne projecties van Theranos waren veel lager, zo bleek uit bewijs, en de realiteit was $ 429.210.

De heer Schenk zei dat de leiders van Theranos zijn wetenschappers hadden opgedragen om bloedonderzoeken te valideren en alleen tests aan het publiek aan te bieden als het geld van investeerders of klanten nodig had. “Niet toen de wetenschap klaar was,” zei hij.

Een nieuwe getuige, Patrick Mendenhall, die rechtstreeks met de heer Balwani handelde terwijl hij een investering in Theranos deed, schetste de beloften die misleidend of vals bleken te zijn.

Brian Grossman, een investeerder bij het hedgefonds PFM Health Sciences, die ook getuige was in het proces van mevrouw Holmes, getuigde dat de heer Balwani zijn team financiële prognoses had gegeven die de verwachte inkomsten van Theranos ver overschatten.

“Als meneer Balwani met een belegger communiceert, is dat met een doel, en het doel is om ze te misleiden om geld te krijgen,” zei meneer Schenk.

Aanklagers benadrukten ook de rol van de heer Balwani bij het runnen van het laboratorium van Theranos, dat de directeur in een sms-bericht uit 2014 een “rampzone” noemde. De heer Balwani zou ook “dissidentie wegnemen” door werknemers te intimideren of weg te duwen die hun bezorgdheid uitten over Theranos-tests, zoals Dr. Adam Rosendorff, een voormalig laboratoriumdirecteur die in beide onderzoeken getuigde, zei de heer Schenk.

De heer Coopersmith, de advocaat van de verdediging, zei dat de regering een “zeer misleidend” beeld had geschetst van de tijd van de heer Balwani in Theranos en dat het oneerlijk was om privéteksten buiten de context te tonen als bewijs van een samenzwering.

In de berichten was niet te zien dat dhr. Balwani iemand vertelde om fraude te plegen, zei dhr. Coopersmith. “Als er een samenzwering zou zijn, zou je denken dat er allerlei samenzweerderige, sinistere gesprekken zouden zijn, en die zijn er gewoon niet”, zei hij.

Opvallend afwezig in de getuigenbank waren James Mattis, een voormalig minister van Defensie en bestuurslid van Theranos, en mevrouw Holmes, die beiden hadden getuigd in het proces van mevrouw Holmes. Mr. Balwani getuigde niet ter verdediging.

Als hij wordt veroordeeld, zullen de heer Balwani en mevrouw Holmes in september samen worden veroordeeld.

Erin Woo verslaglegging bijgedragen.

Leave a Comment