Oorsprong van de uitbraak van Monkeypox wordt duidelijker voor wetenschappers

Toen de eerste gevallen van apenpokken begin mei werden vastgesteld, waren de Europese gezondheidsfunctionarissen stomverbaasd. Het was niet bekend dat het virus zich gemakkelijk onder mensen verspreidde, laat staan ​​dat het tientallen – en al snel honderden – jonge mannen infecteerde.

De oorsprong van de uitbraak wordt nu duidelijker. Genetische analyse suggereert dat hoewel het apenpokkenvirus zich snel in de open lucht verspreidt, het al jaren stil onder mensen circuleert.

Gezondheidsfunctionarissen hebben al twee versies van apenpokken geïdentificeerd bij Amerikaanse patiënten, wat suggereert dat er ten minste twee afzonderlijke transmissieketens zijn. Onderzoekers in verschillende landen hebben gevallen gevonden zonder bekende infectiebron, wat wijst op onopgemerkte verspreiding in de gemeenschap. En een onderzoeksteam voerde vorige maand aan dat monkeypox al een drempel had overschreden voor duurzame overdracht van persoon tot persoon.

De genetische informatie die tot nu toe beschikbaar is aangegeven dat op een bepaald moment in de afgelopen jaren het virus zich beter tussen mensen kon verspreiden, zei Trevor Bedford, een evolutionair bioloog bij het Fred Hutchinson Cancer Research Center in Seattle.

“Genomische patronen suggereren dat dit rond 2018 is gebeurd”, zei Dr. Bedford.

Als het virus zich heeft aangepast om mensen als gastheer op te nemen, kunnen uitbraken van apenpokken frequenter en moeilijker te bevatten worden. Dat brengt het risico met zich mee dat apenpokken kunnen overgaan van geïnfecteerde mensen in dieren – hoogstwaarschijnlijk knaagdieren – in landen buiten Afrika, dat al tientallen jaren met dat probleem worstelt. Het virus kan aanhouden bij geïnfecteerde dieren en sporadisch nieuwe infecties bij mensen veroorzaken.

“We kunnen dit ook teruggeven aan dieren die de ziekte kunnen verspreiden bij dieren in het wild en terug aan mensen”, zegt Sagan Friant, een antropoloog aan de Pennsylvania State University die de interacties tussen mens en dier in Nigeria ongeveer 15 jaar heeft bestudeerd.

Hoe langer het duurt om het virus in te dammen, hoe groter de kans dat het een permanent nieuw thuis zal vinden bij mensen of dieren, zei Dr. Friant.

Woensdag hadden de Verenigde Staten 156 gevallen geïdentificeerd in 23 staten en het District of Columbia. Het wereldwijde aantal heeft de 3.400 bevestigde gevallen overschreden en er worden nog eens 3.500 gevallen geëvalueerd, een verdrievoudiging van het aantal van twee weken geleden.

In Afrika hadden op 10 juni acht landen meer dan 1.500 vermoedelijke gevallen en 72 doden gemeld, waarvan de meeste in de Democratische Republiek Congo.

Monkeypox is een groot dubbelstrengs DNA-virus, ongeveer zeven keer zo groot als het coronavirus. Op DNA gebaseerde virussen kunnen hun eigen fouten corrigeren wanneer ze hun genetisch materiaal repliceren. Ze kunnen slechts één of twee mutaties per jaar verzamelen, vergeleken met 20 tot 30 mutaties voor een RNA-virus zoals het coronavirus.

Maar het monkeypox-virus lijkt een onverwacht hoog aantal mutaties te hebben verzameld – bijna 50 vergeleken met een versie die in 2018 circuleerde, volgens voorlopige analyses.

Van de 47 mutaties die in één analyse werden geïdentificeerd, dragen er 42 de duidelijke signatuur van een enzym dat Apobec3 wordt genoemd. Dit enzym, voor het eerst ontdekt door onderzoekers die hiv bestuderen, is een zogenaamde gastheerverdedigingsfactor – een wapen van het immuunsysteem dat dieren en mensen gebruiken om virussen zoals apenpokken te ontwapenen.

Het enzym dwingt virussen in wezen om fouten te maken wanneer ze proberen te repliceren, waardoor ze zichzelf vernietigen. Muizen dragen slechts één versie van dit enzym, terwijl mensen er zeven hebben. De snelle accumulatie van mutaties, kenmerkend voor het enzym sinds 2018, suggereert dat apenpokken rond die tijd mogelijk zijn overgestapt op mensen als gastheren, zei Dr. Bedford.

Het is onduidelijk hoe de mutaties het virus kunnen veranderen. Van de 48 mutaties die in Groot-Brittannië zijn geïdentificeerd, kunnen er 21 van invloed zijn op hoe de ziekte zich verspreidt, de ernst ervan en hoe goed het reageert op een behandeling genaamd tecovirimat, volgens de UK Health Security Agency.

Maar omdat mutaties die door het enzym Apobec3 worden geïntroduceerd bedoeld zijn om het virus te schaden, is hun hoeveelheid alleen niet zorgwekkend, zei Michael Malim, een viroloog aan King’s College London die Apobec3 in 2002 ontdekte. Het effect van de mutaties is “waarschijnlijk slopend ,” hij zei. Het vergelijken van de huidige versie van het virus met monsters van de afgelopen jaren kan helpen begrijpen hoe het zich heeft ontwikkeld, maar die informatie is schaars. Nigeria had pas in 2017 de mogelijkheid om genetisch materiaal te sequensen.

Sindsdien hebben wetenschappers daar de sequenties van ongeveer 50 gevallen van apenpokken geanalyseerd, volgens Dr. Ifedayo Adetifa, directeur van het Nigeria Center for Disease Control. Maar zonder de gespecialiseerde apparatuur of expertise die nodig is voor snelle analyse, hebben de wetenschappers hun werk nog niet voltooid, zei hij.

Hoewel de onderzoekers verschillende verzoeken om de gegevens van buiten Nigeria hebben ingediend, zei Dr. Adetifa dat ze zouden wachten om hun werk te publiceren om te voorkomen dat teams met meer middelen hen zouden verslaan en krediet zouden krijgen.

“Ik ben helemaal voor het delen van open data en zo”, zei hij. “De vraag is, wie heeft er baat bij?”

Sommige deskundigen hebben jarenlang gewaarschuwd dat de uitroeiing van de pokken in 1980 de wereld kwetsbaar maakte voor de bredere familie van pokkenvirussen en de kans vergroot dat apenpokken zich ontwikkelen tot een succesvolle menselijke ziekteverwekker.

In West-Afrika is de incidentie van apenpokken sinds 1986 ten minste vertwintigvoudigd. In Afrikaanse landen in het algemeen, zei Dr. Adetifa, “vermoeden we enige onderrapportage omdat er een relatief laag bewustzijn is geweest en misschien een laag waargenomen risico op apenpokken.” Nigeria voert zijn toezicht op apenpokken op en het aantal gevallen kan toenemen naarmate meer mensen zich bewust worden van het virus, voegde hij eraan toe.

Hoewel apenpokken een kenmerkende uitslag heeft die op de handpalmen en voetzolen verschijnt, wordt het vaak verward met waterpokken. Veel mannen in de huidige uitbraak hebben laesies op hun genitaliën, maar die kunnen worden aangezien voor seksueel overdraagbare aandoeningen zoals syfilis, gonorroe en chlamydia.

Onderzoekers in Italië en Duitsland hebben gemeld dat ze DNA van apenpokken in sperma hebben gevonden, maar het is onduidelijk of het virus zich op die manier verspreidt of alleen aanwezig is in sperma en vaginale afscheidingen.

De verspreiding onder jonge mannen met genitale ulcera werd minstens één keer eerder waargenomen. In 2017 registreerde Nigeria 228 vermoedelijke gevallen van apenpokken en bevestigde 60. Het virus verspreidde zich voornamelijk onder jonge mannen met genitale zweren.

De Britse ervaring leert hoe ingewikkeld het kan zijn om contacten van een mogelijk seksueel overdraagbaar virus op te sporen, vooral in gevallen waarin geïnfecteerde mensen meerdere anonieme partners hebben gehad. In een eerste analyse van een subset van gevallen zeiden functionarissen dat ze namen konden krijgen voor minder dan een derde van de 78 gemelde seksuele contacten.

Veel gevallen in Afrika zijn terug te voeren op contact met wilde dieren of het gebruik van dierlijke producten voor medicinale of culturele praktijken.

Naarmate ontbossing en verstedelijking mensen en dieren dichter bij elkaar brengen, kunnen meer virussen de sprong naar menselijke gastheren maken. Monkeypox springt hoogstwaarschijnlijk naar mensen van knaagdieren. Er zijn wereldwijd zo’n 2000 soorten knaagdieren, die 40 procent van alle zoogdiersoorten uitmaken. De Afrikaanse touweekhoorn is een belangrijke kandidaat als het primaire reservoir voor apenpokken, maar er zijn andere kanshebbers, waaronder gestreepte muizen en relmuizen, reuzenbuidelratten, roestige neusratten en borstelstaartstekelvarkens.

Bij een uitbraak in 2003 in de Verenigde Staten, bracht een zending Gambiaanse ratten in een pouch, geïmporteerd uit Afrika, apenpokken over op prairiehonden, die vervolgens 71 Amerikanen besmetten. Maar ambtenaren vonden geen tekenen van het virus bij dieren in de Verenigde Staten nadat de golf van gevallen was geëindigd.

Er is geen garantie dat het geluk deze keer standhoudt. “Deze overloopeffecten van andere soorten, en wat dat betekent en wat het traject is – het is erg onvoorspelbaar,” zei Dr. Malim. “En het komt steeds vaker voor.”

Leave a Comment