Niets is Carl Pei denkt dat de smartphones van alle anderen saai zijn

Carl Pei denkt dat er iets mis is met de smartphone-industrie. Dat wil niet zeggen dat de handsets die vandaag te koop zijn slecht zijn. Over de hele linie zijn moderne mobiele telefoons sneller, geavanceerder en maken ze betere foto’s dan vorige generaties. Maar net als een groeiend aantal tech-enthousiastelingen, begint Pei het gevoel te krijgen dat nieuwe telefoons gewoon niet zo speciaal zijn als de apparaten die vijf of tien jaar geleden uitkwamen. Dus voorafgaand aan de lancering van de Phone 1 op 12 juli (pre-orders beginnen vandaag), ging ik zitten met de oprichter en CEO van Nothing om te leren hoe de mobiele startup wat innovatie, eigenzinnigheid en misschien zelfs een beetje probeert te brengen van plezier terug naar de smartphonemarkt.

Nu is er een heel logische verklaring waarom recente telefoons niet dezelfde wow-factor hebben. Toen de iPhone zijn debuut maakte, voelde het als een openbaring. “Vroeger keek ik naar alle lanceringen. Ik was in Zweden, dus ik bleef tot middernacht of vier uur ‘s nachts op om te kijken wat er uit zou komen’, zei Pei. Maar de afgelopen jaren is die opwinding afgenomen, waarbij Pei vaak grote keynotes overslaat en vertrouwt op beknopte samenvattingen om op de hoogte te blijven. En het is niet alleen Pei die zich zo voelt.

De eerste smartphone van Nothing, die op 12 juli wordt gelanceerd, heet simpelweg de Phone 1.

Niks

“Als ik met consumenten praat, zijn ze ook vrij onverschillig”, zegt Pei. “Bij het houden van focusgroepen zeiden sommige consumenten dat ze geloven dat smartphonemerken met opzet functies achterhouden, alleen maar om iets te lanceren voor de volgende iteratie, wat niet de waarheid is. Maar als consumenten er zo over denken, is dat een teken dat ze zich een beetje vervelen.”

Het grote probleem voor Pei is er een van stagnatie. Nu grote spelers zoals LG en HTC de markt hebben verlaten of irrelevant zijn geworden, wordt de smartphone-industrie gedomineerd door een handvol grote bedrijven zoals Apple, Samsung en Google. “Je hebt een paar grote bedrijven en de manier waarop ze werken is meer gestructureerd en systematisch”, zegt Pei. “Ze hebben technologische roadmaps van partners zoals Qualcomm, Sony of Samsung Display, dus ze weten wat er gaat komen. Ze doen veel consumentenonderzoek, ze krijgen hun feedback en ze kijken naar hun concurrenten en het algemene marktlandschap.”

Pei is echter van mening dat die aanpak tot veel gelijkheid leidt. “Dus ze hebben deze informatie, ze analyseren het, en dan creëren ze een zeer rationeel product dat het goed zal doen op papier omdat ze al deze geweldige gegevens hebben gebruikt”, zei Pei. “Maar het probleem is dat iedereen dezelfde gegevens gebruikt en dat iedereen dezelfde analyse gebruikt. Dus als de input hetzelfde is en de methode hetzelfde, dan is de output ook min of meer hetzelfde.”

Nothing's Phone 1 bestaat uit 900 LED's en heeft een unieke verlichtingsfunctie die is ontworpen om informatie aan eigenaren te tonen zonder dat ze naar het scherm hoeven te kijken.

Niks

Dat is iets wat Pei probeert te veranderen met de aankomende handset van Nothing, de Phone 1. In plaats van te proberen het wiel opnieuw uit te vinden, of in dit geval de telefoon, wil Pei wat originaliteit terugbrengen in het ontwerp van mobiele technologie. “Misschien kunnen we het brein een beetje naar beneden halen en de intuïtie opkrikken”, zegt Pei, een mantra die heeft geleid tot enkele van de meer unieke eigenschappen van de Phone 1, waaronder het ontwerp, de ingebouwde verlichting en de glyph-interface.

Pei zegt dat de inspiratie achter het ontwerp van de Phone 1 afkomstig is van een concept dat het team beschrijft als “ruwe technologie ontmoet menselijke warmte”, of kortweg technische warmte. “Het heeft dit machine-achtige karakter, maar heeft ook eigenzinnige en zeer menselijke elementen.” Dat is de reden waarom in plaats van de binnenkant van het apparaat achter een ondoorzichtige achterkant te verbergen, zoals je op zoveel andere telefoons ziet, niets transparant glas gebruikt dat componenten zoals de draadloze oplaadspoel van de telefoon 1, warmtepijpen en meer blootlegt. In veel opzichten voelt het als een moderne industriële kijk op de Game Boys en iMacs met doorzichtige plastic omhulsels die we in de jaren 90 en vroege jaren 2000 kregen.

“Een van de dingen die we proberen te bereiken, is mensen terug in de tijd brengen naar de tijd dat ze optimistischer waren over gadgets”, zegt Pei. Deze wens om technologie weer leuk te maken, is eigenlijk iets dat niets droeg tijdens het hele ontwerpproces, tot aan de codenaam Abra van Phone 1, een verwijzing naar de paranormale Pokemon met dezelfde naam. (Voor de goede orde, Pei zegt dat zijn favoriet ‘Mon is Squirtle.) Er zijn ook andere eigenaardigheden, zoals de warmtepijp aan de onderkant van de telefoon die eruitziet als een olifant en het rode indicatielampje aan de achterkant dat mensen laat weten wanneer een video wordt opgenomen.

Behalve dat het visueel aantrekkelijk is, heeft Nothing eigenzinnige elementen aan de Phone 1 toegevoegd, zoals een warmtepijp die op een olifant lijkt.
Kijk of je de olifant kunt zien die verborgen zit in het ontwerp van de Phone 1.

Niks

Hoewel Pei het plezier terug wil brengen in gadgets, valt Niets altijd terug op het kernontwerpprincipe van vormvolgende functie. Pei zei: ‘We doen niet aan ornamenten. We kunnen verschillende dingen en unieke dingen ontwerpen, maar ze moeten altijd functioneel zijn.” Het beste voorbeeld hiervan is de glyph-interface van de Phone 1, die 900 LED’s gebruikt die over de achterkant van het apparaat zijn gerangschikt om een ​​geavanceerd meldingssysteem te creëren dat anders is dan wat er nu is.

Door eigenaren in staat te stellen unieke combinaties van licht en geluid toe te wijzen aan verschillende contacten, is het de bedoeling dat mensen kunnen zien wie er belt of sms’t zonder naar het scherm te kijken. Zelfs de beltonen van de Phone 1 roepen ouderwetse analoge synths op, gecombineerd met het geluid van een inbelmodem, het is zowel fris als retro tegelijk. Bovendien gloeien de lampjes wanneer de telefoon draadloos is of omgekeerd draadloos opladen, terwijl de kleine strook LED’s naast de oplaadpoort kan laten zien hoeveel sap de telefoon heeft – nogmaals, zonder ooit het scherm te zien.

Dat gezegd hebbende, het hebben van grote ideeën over telefoonontwerp en het daadwerkelijk realiseren ervan zijn heel verschillende dingen. Het maken van telefoons is moeilijk, en proberen om als startup op de markt te komen, is verdomd bijna onmogelijk. Als je naar de industrie van vandaag kijkt, is het enige bedrijf dat echt doorbrak in het afgelopen decennium, OnePlus, dat mede werd opgericht door Pei en aanzienlijke steun kreeg als onderdeel van de technische paraplu van BBK Electronics. Ondertussen is de schroothoop van mislukte smartphone-startups bezaaid met ambitieuze bedrijven zoals Essential (waarvan de branding en IP nu eigendom zijn van Nothing) die even grote ideeën plaagden, maar de kop opstaken voordat ze ooit een apparaat van de tweede generatie maakten. Of denk aan meer reguliere bedrijven zoals Motorola, die er niet in slaagde om modulaire telefoons meer dan een noviteit te maken met zijn apparaten uit de Z-serie. En sindsdien heeft Moto grotendeels op veilig gespeeld door eindeloze herhalingen van zijn G-serie lijn uit te voeren.

In tegenstelling tot veel telefoons die hun componenten proberen te verbergen, kun je dankzij het transparante ontwerp van de Phone 1 functies zien zoals de heatpipe, de draadloze oplaadspoel en meer.

Niks

“De reden waarom deze industrie zo moeilijk is, is omdat het end-to-end-capaciteit vereist”, zei Pei. “Als je een smartphonebedrijf wilt opzetten, moet elk team minimaal zeven op tien zijn. En sommige moeten nog beter zijn als je product op de een of andere manier opvalt.”

“Je supply chain-team moet geweldig zijn. Uw werktuigbouwkunde, uw software, engineering, uw industrieel ontwerp, uw verkoop, uw marketing, uw klantenondersteuning”, zei Pei. En als we terugkijken op de PH-1, die een innovatief ontwerp had en een team met serieuze afkomst, betekende uiteindelijk een handvol problemen, zoals de hoge prijs en de zwakke camerakwaliteit bij de lancering, de ondergang voor Essential.

Aan de andere kant, ondanks Pei die beweert dat Nothing al meer dan 560.000 paar Ear 1-oordopjes heeft verkocht, zijn er zorgen dat de Phone 1 overhyped wordt. Sommige online commentatoren hebben de communityforums van Nothing zelfs vergeleken met een sekte die gebaseerd is op vroege reacties op wat nog steeds een onuitgebracht apparaat is. Maar als het op hype aankomt, heeft Pei het gevoel dat er maar één weg is die naar succes leidt.

“Een daarvan is de weg die we momenteel inslaan. We proberen bij de lancering de maximale interesse voor een product te creëren. Dat stelt echt hoge verwachtingen van het product dat moet worden geleverd. En als dat zo is, gaat het heel goed. Als dat niet het geval is, wordt het misschien een fluitje van een cent.”

De uitdaging is echter dat als een bedrijf probeert te heersen in de hype, het product misschien nooit van de grond komt, ongeacht de kwaliteit. Pei zei: “Op dit pad hebben we in ieder geval een kans om te proberen een geweldig product te leveren. De tweede optie is dat als een klein bedrijf zonder marketingbudget niemand weet van uw apparaat. Dus zelfs als het product goed is, is het resultaat nog steeds dat niemand erom geeft. Je hebt niet eens de kans om jezelf te bewijzen. Dit is eigenlijk onze enige logische optie.”

Hoewel de Phone 1 misschien hetzelfde silhouet heeft als een iPhone 12, zorgt de rest van het ontwerp ervoor dat je nooit zult verwarren met een van de apparaten van Apple.

Niks

Dus hoewel het ontwerp van de Phone 1 vrij uniek en opvallend is, predikt Pei een pragmatische benadering. In plaats van een enorme klap uit de poort te nemen, wil Pei het bedrijf en ecosysteem van Nothing geleidelijk laten groeien, te beginnen met zijn eerste oordopjes en binnenkort zijn eerste telefoon.

“We zijn een snelle volger. We hebben geen smartphones uitgevonden. We hebben Android niet uitgevonden, maar we hebben ervaring in deze markt. We zien manieren waarop we het beter kunnen doen en er zijn enkele gaten in de markt.” Maar Pei weet dat niets het stap voor stap hoeft te doen. “We moeten geleidelijk opbouwen naar een sterke positie. Als je dan sterk bent, kun je iets heel, heel innovatiefs gaan doen, omdat je een bedrijf hebt dat stabiel genoeg is om veel foto’s te maken.”

Hoewel het succes (of falen) van de Phone 1 nog moet worden bepaald, waardeer ik dat Pei niet alleen miljardengiganten uitdaagt met een nieuwe smartphone-startup, maar ook dat niets de boel probeert op te schudden. “Ik denk dat dit apparaat het begin is van iets anders, maar het is ook een geschenk voor onze branche”, zegt Pei. “We zeggen niet dat dit een revolutionair product is dat de hele industrie van de ene op de andere dag zal veranderen. Maar misschien plant het een kiem in de hoofden van mensen.” In een zee van gelijkaardige glazen stenen hoopt Pei dat de Phone 1 klanten zal aanmoedigen om creatievere apparaten te vragen en grotere bedrijven ertoe aanzet meer risico’s te nemen. “Een deel ervan zal mislukken. Maar uiteindelijk zal de smartphonemarkt veel dynamischer zijn en zullen we als industrie sneller verbeteren.”

Alle door Engadget aanbevolen producten zijn geselecteerd door onze redactie, onafhankelijk van ons moederbedrijf. Sommige van onze verhalen bevatten gelieerde links. Als u iets koopt via een van deze links, kunnen we een aangesloten commissie verdienen.

Leave a Comment