Justin Ross Harris werd beschuldigd van moord omdat hij zijn peuter in een hete auto had achtergelaten. Het Hooggerechtshof van Georgië heeft die uitspraak zojuist vernietigd. Zo zijn we hier gekomen

Sindsdien hebben de wendingen in de zaak rond Coopers vader, Justin Ross Harris, die de peuter zeven uur in de auto liet zitten, nationale aandacht getrokken.

Er werd ook onthuld dat Harris meerdere vrouwen aan het sexten was – van wie sommigen op dat moment minderjarig waren – terwijl zijn zoon vastzat in het voertuig, volgens een getuigenis van een onderzoeker.

Zomer 2014: Peuter sterft en expliciete berichten komen naar boven

Op 18 juni 2014 bond Harris Cooper vast in zijn naar achteren gerichte autostoeltje en reed hij van het huis van zijn familie naar een nabijgelegen Chick-fil-A.

In plaats van zijn zoon daarna af te zetten bij de crèche, ging hij werken bij Home Depot, waar hij webdesigner was. Hij parkeerde en ging naar binnen, terwijl Cooper de volgende zeven uur vastgebonden in de auto zat.

Harris stopte die middag vroeg bij de auto, zogenaamd om wat gloeilampen op te bergen die hij had gekocht. Maar pas die middag, terwijl hij naar een nabijgelegen bioscoop reed, beweerde Harris dat zijn zoon nog in de auto zat. Hij reed de parkeerplaats van een winkelcentrum op en trok het lichaam van het kind uit de SUV.

Uit gegevens blijkt dat het kwik die dag 92 graden bereikte, en de politie zegt dat de temperatuur 88 graden was toen de jongen dood werd verklaard op een parkeerplaats niet ver van de werkplek van zijn vader.

Harris heeft nooit 911 gebeld en zei “f**k you” tegen een politieagent ter plaatse die hem vroeg zijn telefoon af te zetten, volgens rechercheur Phillip Stoddard, de hoofdonderzoeker van de aanklager.
Na te zijn gearresteerd, pleitte Harris niet schuldig aan beschuldigingen van moord en tweedegraads kindermishandeling. Zijn aanklachten veroorzaakten aanvankelijk een golf van sympathie en een heftig debat over de vraag of de diepbedroefde vader gestraft moest worden. Dat wil zeggen, totdat informatie over Harris’ elektronische apparaten een andere kant van de vader onthulde.
Onderzoekers namen computers in beslag uit zijn kantoor en ontdekten dat hij naar informatie zocht over “kinderdoden in voertuigen en welke temperatuur het moet zijn om dat te laten gebeuren”, volgens een beëdigde verklaring in het huiszoekingsbevel van een politieagent.
Georgia peuter dood: wie is Justin Ross Harris?

“Justin verklaarde dat hij bang was dat dit zou kunnen gebeuren”, luidde het bevel.

Onderzoekers ontdekten ook dat Harris een andere naam droeg op sociale-mediasites en berichten stuurde met meerdere vrouwen – sommige minderjarigen – terwijl zijn zoon stierf in de auto. Sommige berichten waren expliciet, zei Stoddard, en bevatten naaktfoto’s.

In september 2014 werd Harris aangeklaagd door een grand jury op acht punten, waaronder moord op opzet en twee tellingen van misdrijfmoord.

De andere vijf aanklachten tegen Harris omvatten: eerstegraads wreedheid jegens kinderen, tweedegraads wreedheid jegens kinderen, criminele poging tot het plegen van een misdrijf (seksuele uitbuiting van een minderjarige) en twee tellingen van verspreiding van schadelijk materiaal onder minderjarigen.

Aanklagers besloten in 2015 de doodstraf niet te eisen.

Moeder van peuter vraagt ​​na afloop om privacy

Harris was destijds getrouwd met Leanna Harris. De twee trouwden in mei 2006.

Ze werd nooit aangeklaagd in verband met de dood van haar zoon.

Moeder van peuter die stierf in auto "absoluut niet"  boos op echtgenoot
Leanna Harris zei die zomer tijdens de begrafenis van de peuter in Tuscaloosa, Alabama, dat ze niet boos was op haar toenmalige echtgenoot.

‘Ben ik boos op Ross?’ zei ze toen. “Absoluut niet. Het is nooit bij me opgekomen. Ross is en was en zal zijn, als we meer kinderen hebben, een geweldige vader. Ross is een geweldige vader en leider voor ons huishouden. Cooper betekende de wereld voor hem.”

Voor het grootste deel stond Harris de hele acht jaar aan de zijde van haar man, wat in 2014 de aandacht van de politie trok.

Volgens de politie gedroeg Harris zich de dagen voor en vlak na de dood van haar zoon vreemd.

Een rechercheur getuigde bijvoorbeeld dat ze haar man vroeg: ‘Heb je te veel gezegd?’ in een politieverhoorkamer nadat hij was gearresteerd, en dat ze er ook bij de medewerkers van de kinderopvang van haar zoon op stond dat ‘Ross hem in de auto had achtergelaten’, toen ze haar vertelden dat Cooper die ochtend niet was afgezet. De politie zei ook dat beide ouders op internet hebben gezocht naar hoe heet een auto moest zijn om een ​​kind te doden.

Advocaat: Leanna Harris, wiens zoon stierf in een hete auto in Georgia, slaagde voor de leugendetectortest

Harris zou, via haar advocaat, uiteindelijk om privacy vragen.

“Ze vraagt ​​of ze privé mag rouwen zonder dat journalisten haar naar huis bellen, volgen of in de gaten houden. Sinds zijn dood heeft ze niet die tijd van rouw kunnen hebben die elke nabestaande ouder nodig heeft. Geef haar alsjeblieft de waardigheid om te rouwen om haar zoon privé”, schreef de advocaat van Harris, Lawrence Zimmerman, in een verklaring van 2014.
Bijkomend aan Harris’ vreemde gedrag was het feit dat ze in januari 2015 een leugendetectortest deed en slaagde. Zimmerman gaf niet de volledige testvragen en antwoorden, maar gaf verslaggevers een select aantal.

De enige vragen die Zimmerman stelde waren:

  • Wist u vóór 18 juni dat uw man uw zoon in dat voertuig zou achterlaten?
  • Hebt u met uw man afgesproken of afgesproken om uw zoon in dat voertuig achter te laten?
  • Heeft uw man u verteld dat hij uw zoon in dat voertuig zou achterlaten?

Ze antwoordde nee op die drie vragen en de resultaten toonden aan dat er geen bedrog in haar antwoorden zat, zei Zimmerman.

Zimmerman zei op het moment dat zijn cliënt “bezorgd was dat de officier van justitie zou kunnen proberen een aanklacht tegen haar in te dienen”.

Harris heeft uiteindelijk in februari 2016 de echtscheiding van haar man aangevraagd. Ze noemde geen specifieke reden voor haar wens om van haar man te scheiden, en zei alleen dat het ‘huwelijk onherstelbaar is verbroken’.

In de aanloop naar de proef zijn meer kosten en verandering van locatie inbegrepen

Het was oktober 2015 toen de ruzies rond de sexting-minderjarigen van Justin Ross Harris begonnen.

De aanklager zei dat de sexting-gerelateerde aanklachten helpen bij het vaststellen van het motief — Harris was niet gelukkig thuis en wilde vrij zijn van zijn verantwoordelijkheden op het gebied van huwelijk en vaderschap. De advocaat van Harris, H. Maddox Kilgore, weerlegde dit door te zeggen dat hij niet geloofde dat de beschuldigingen dat Harris minderjarigen seksueel expliciet materiaal stuurde, iets te maken had met de beschuldigingen dat hij zijn zoon opzettelijk had vermoord.

Een rechter oordeelde dat de processen van moord en sexting niet gescheiden mogen worden.
In maart 2016 werd Harris opnieuw aangeklaagd, dit keer op in totaal acht aanklachten in verband met zijn berichten met minderjarigen. Hij werd beschuldigd van twee aanklachten van seksuele uitbuiting van kinderen en zes aanklachten van verspreiding van schadelijk materiaal onder minderjarigen.
Rechter zal moord en sexting niet scheiden in proces voor hete auto in Georgia
De onthullingen over Harris’ activiteiten met minderjarigen in combinatie met de dood van zijn zoon zorgden voor een mediacircus – zozeer zelfs dat rechter Mary Staley een verandering van locatie voor het proces toestond.

“(Harris) heeft de last op zich genomen om de waarschijnlijkheid van vooroordelen aan te tonen vanwege uitgebreide publiciteit, dus het zou niet alleen zijn om de zaak in Cobb County te berechten,” zei Staley.

Een maand later werd de kustplaats Brunswick, Georgia, gekozen als de nieuwe locatie van het proces.

Herfst 2016: proces begint, moeder van peuter als kroongetuige

Het proces tegen Harris begon in oktober 2016 en duurde bijna vijf weken.

Advocaten van de verdediging voerden aan dat Harris verantwoordelijk was voor de dood van zijn zoon, maar om te beweren dat hij de jongen opzettelijk liet sterven in een zinderende SUV was niet waar.

“Verantwoordelijk is niet hetzelfde als crimineel”, zei advocaat H. Maddox Kilgore. ‘Het bewijs zal aantonen dat Ross meer van die kleine jongen hield dan van wat dan ook. Coopers dood was een ongeluk. Het was altijd een ongeluk, en dat is wat hij de politie keer op keer vertelde.’

Aanklagers voerden aan dat bewijs aantoonde dat Harris een motief had om zijn zoon te vermoorden. Hij en zijn vrouw hadden problemen met intimiteit, en zijn vrouw vertelde zelfs in de stand dat hij worstelde met pornografie.

Van dag tot dag: belangrijke momenten uit de rechtszaak tegen Justin Ross Harris
Bovendien had het gezin ook financiële problemen. Een onderzoeker zei dat Harris’ vrouw “klaagde over (haar man) sporadische aankopen of te hoge creditcards.” Het echtpaar had volgens de onderzoeker ook levensverzekeringen van $ 2.000 en $ 25.000 op hun zoon.

Ondanks al hun problemen, was Leanna Harris – nu Leanna Taylor – de kroongetuige voor de verdediging. Taylor beschreef Harris als een “zeer betrokken” ouder die van hun zoon hield. In haar gedachten, zei ze, was de enige mogelijke verklaring voor de dood van haar zoon dat Harris Cooper “vergat” en hem per ongeluk in de auto had achtergelaten.

De jury van Glynn County, bestaande uit zes mannen en zes vrouwen, beraadslaagde gedurende vier dagen gedurende 21 uur. Juryleden namen de getuigenis van 70 getuigen en 1150 bewijsstukken in overweging. Harris werd uiteindelijk in november 2016 schuldig bevonden aan drie moorden en twee tellingen van wreedheid jegens kinderen voor de dood van Cooper, evenals drie tellingen met betrekking tot zijn elektronische uitwisseling van onzedelijk materiaal met twee minderjarige meisjes.
De volgende maand werd hij veroordeeld tot levenslang zonder voorwaardelijke vrijlating. Rechter Mary Staley Clark gaf Harris ook een gevangenisstraf van 20 jaar voor een veroordeling voor eerstegraads wreedheid jegens kinderen en nog eens 10 jaar voor seksuele uitbuiting van kinderen. Harris kreeg ook elk een jaar voor twee overtredingen van het verspreiden van schadelijk materiaal onder minderjarigen, ook gerelateerd aan zijn teksten.

Zomer 2022: Hooggerechtshof van Georgia vernietigt veroordeling wegens moord

Het oordeel van het Hooggerechtshof van Georgia van juni 2022 oordeelde dat bewijsmateriaal dat door openbare aanklagers was ingediend over de buitenechtelijke seksuele relaties van Harris oneerlijke nadelige gevolgen had voor de jury.

Georgia Supreme Court vernietigt Justin Ross Harris'  moordveroordeling bij de dood van zijn zoon in een hete auto

Dat bewijs “deed weinig of niets” om Harris’ bedoelingen aan te tonen toen hij Cooper in de auto achterliet, aldus de mening, “maar het zou de juryleden waarschijnlijk tot de conclusie brengen dat Appellant het soort man was dat zich zou bezighouden met andere moreel weerzinwekkende gedrag (zoals zijn kind pijnlijk laten sterven in een hete auto) en wie straf verdiende.”

Aangezien het bewijs dat werd getoond om Harris’ bedoeling te bewijzen “verre van overweldigend was, kunnen we niet zeggen dat het zeer waarschijnlijk is dat het ten onrechte toegegeven seksuele bewijs niet heeft bijgedragen aan de schuldigverklaringen van de jury”, aldus het oordeel van de rechtbank.

Het Cobb County District Attorney’s Office is van plan een motie in te dienen voor de rechtbank om zijn uitspraak te heroverwegen, zei het kantoor in een verklaring na het advies.

Harris’ andere veroordelingen met betrekking tot de teksten blijven van kracht. Hij werd veroordeeld tot 12 jaar in totaal op die beschuldigingen.

Mayra Cuevas, Tina Burnside, Dakin Andone, Faith Karimi, Michael Pearson, Ralph Ellis, Carma Hassan, Vivian Kuo, Marlena Baldacci, Nick Valencia, Ashley Fantz, Devon Sayers en Eliott C. McLaughlin van CNN hebben bijgedragen aan dit rapport.

Leave a Comment